谷歌助你“玩转”地球

这又是一个要颇费思量的新词:浏览地球(geobrowsing)。

其实这个概念很简单。我们已经在过去的十年里习惯了用浏览器在互联网上自由穿行。有了浏览器,我们可以通过链接从一个页面跳转到另一个页面;而在此之前,网络用户们必须键入他们希望访问的具体网址。不过,浏览网络世界不会让我们对所看到的东西产生真实存在感。这就像前美国国家航空及太空总署(National Aeronautics and Space Administration)工程师弗兰克•泰勒(Frank Taylor)所说,信息唾手可得,不过,我们却无法感受到强烈的地理空间感。

输入Google Earth(谷歌地球,earth.google.com),安装上相关软件(初级版本是免费下载的),只要你的网速还不错,就可以看到地球的卫星和航空图像,这些细致的图片像拼贴画一样展示出地球的整个面貌。“谷歌地球”让地球变得唾手可得,我们可以坐地日行八万里,小到一条街道,大到地球的卫星图像,我们尽收眼底。因此,我们用“谷歌地球”做的第一件事当然是看看我们自己以及亲戚朋友居住的地方,然后可能会查查到本地酒吧是否有近路可走。对于我们许多人来说,用它做的也就是这些事情了。新加坡的软件开发员乔恩•彼得森(Jon Petersen)运营着一个专门有关“谷歌地球”的博客(www.singeo.com.sg)。他说,大多数用户都只是短暂地尝试一下,找到家的位置然后想知道下一步做什么。
这种情形很像我们通过互联网搜索自己的姓名,然后就到此为止。“谷歌地球”或许在一开始有些局限性。它是在2005年谷歌公司收购Keyhole Inc.后推出的。Keyhole从前将这个项目称为Earth Viewer。不过,后来谷歌地球增添了从三维建筑到互动旅程等许多新的功能,而开发人员和个人用户利用三维数据的处理规程和Keyhole Markup Language等其他项目几乎可以随心所欲地添加新东西。这些新内容以图层(layer)形式──就像是在投影仪上叠加一张透明胶片──加入“谷歌地球”,用户可以利用地球左侧的控制板添加或查找信息。选择一个图层,图标将出现在地球的画面上,表示人们可以查找到更多的信息,这些信息可能是度假照片或是复杂的图像。举例来说,Aryanto Herusasongko就加入了许多印度尼西亚首都雅加达摩天大楼的详细模型,当你放大观看这座城市时,这些大楼模型就会出现在地图上。我喜欢的一个内容是由联合国环境规划署(United Nations Environment Program)制作的,它展示出有环境问题地区过去和最近的卫星对比图像,我们可以直观地看到迅速消失的咸海、不断扩张的悉尼以及日渐缩小的泰国南部红树林。

实际上,学术界迅速认识到了“谷歌地球”的力量。乔纳森•库珀(Jonathan Cooper)的工作是为英国生态与水文研究中心(Centre for Ecology and Hydrology)构建生物多样性数据库。当他看到曼哈顿的三维图像时认识到这个技术可以为他所用。他很快编写了代码,允许所有人从该组织的数据库选择任一英国物种,然后自动将这些记录注入“谷歌地球”,并以图片形式表现出来(tinyurl.com/37tvk2)。

学术界还描绘出了卡特里娜飓风(Hurricane Katrina)的走向和火山活动情况,包括显示出火山灰柱。曾担任NASA工程师的泰勒如今将全部时间投入了“谷歌地球”博客的工作中(gearthblog.com),他喜爱的内容包括:由美国研究人员制作的禽流感在亚洲扩散的互动演示、美国大屠杀纪念馆(U.S. Holocaust Memorial Museum)制作的令人胆寒的达尔富尔地区破坏情况的多媒体图像(tinyurl.com/2wllwg)。另外,谷歌新近加入了堪萨斯小镇格林斯堡本月遭遇飓风前后的对比画面(tinyurl.com/29kvs2)。

关注“谷歌地球”的不仅仅是学术界。旅游业也发现了它的潜力:新西兰的旅游部门100% Pure New Zealand创立了一个包含旅行地点建议的图层(tinyurl.com/37ljkm)。澳大利亚布里斯班的旅行社Clean Cruising(www.cleancruising.com.au)在“谷歌地球”上提供了其游轮航行时的图像。该公司经理丹•罗素(Dan Russell)发现,在“谷歌地球”上看到游轮或者看到视频画面以后,人们更有可能光顾他们公司的网站。

当然,“谷歌地球”并不完美。我对读者和朋友的调查表明遗憾依然存在:他们抱怨软件有小缺陷,某些地区的图像分辨率很低,对于网速不高和处理器缓慢的电脑来说,下载数据的速度非常慢。差劲的搜索功能实在配不上谷歌的大名,尽管在最近的版本中,情况有所好转。

不过,“谷歌地球”将会变得越来越出色,而且随着我们日益发现数字地球的用处,我们也会懂得如何更好地利用它。电脑外设制造商Logitech推出了名为SpaceNavigator的三维鼠标,只要掌握了使用方法,那么只需轻按鼠标你就可以在“谷歌地球”的三维世界中自由翱翔了。另外还有Diamond Touch,它是一种显示在桌子表面的地图,由Mitsubishi Electric Research Laboratories(MERL)生产。1万美元的售价并不便宜,不过,MERL研究员Edward Tse却说,这代表着未来的发展趋势。通过手势和声音控制,人们可以控制地图的运动,并能和这张显示在桌面上的地图进行互动。他说,这让人们想起过去在地图数字化之前人们凝神细看地图的模样。他表示,这看起来似乎像是和地图互动的一种全新方式,而事实其实并非如此。

“谷歌地球”和其他数字世界都无法取代人们身临其境的感觉。而有些人或许也还会继续享受翻阅纸质地图的乐趣。不过“浏览地球”将会在我们寻找未来方向时发挥巨大的作用,无论我们是用它来了解世界、还是规划下一次的航程。

评论

ben chen说…
坐沙发,呵呵,今天赶早了
Geuro说…
google earth确实是个好软件
netsonic说…
能变成实时监控就好了,:)

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